Wohin gehen die Steelers von hier?

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Alles, was Sie über das Super Wild-Card-Wochenende wissen müssen

Es ist selten, das Ende eines Fußballkapitels in Echtzeit zu sehen, aber das Spiel zwischen Browns und Steelers am Sonntag hatte diese Aura vom Eröffnungs-Schnappschuss an – buchstäblich . Clevelands 48-37-Beatdown markierte den ersten Sieg des Franchise in Pittsburgh seit 17 Jahren und den ersten Playoff-Sieg des Teams in 26. Außerdem hatten die Steelers die beiden vorherigen Nachsaison-Kampagnen der Brown in den Jahren 2003 und 1995 beendet. Zum ersten Mal seit einer Generation, Es sind die Browns, die in dieser Rivalität die Oberhand haben – eine Veränderung, die einen Wendepunkt für Pittsburgh bedeuten könnte.



Drehen Sie die Uhr auf Anfang Dezember zurück, und die Steelers waren mit 11: 0 das letzte ungeschlagene Team in der NFL. Sie beendeten die reguläre Saison 1-4 und erhielten dann einen der einseitigsten Verluste in der Playoff-Geschichte an einen Rivalen, den sie zuvor jahrzehntelang besessen hatten. Ein Team, das wir für wirklich gut hielten, stellte sich als ziemlich schlecht heraus – und Pittsburgh wird in die Nebensaison gehen, um alle möglichen Fragen zu beantworten.



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Die Browns haben ihren Playoff-Fluch gebrochen, indem sie die Steelers zu Staub zermahlen haben

Die größte Frage ist die unter der Mitte: Quarterback Ben Roethlisberger hatte eine seiner schlechtesten Saisons im Jahr 2020. Er belegte in der Liga den 21. Platz in den bereinigten Netto-Yards pro Versuch, den 22. in QBR und den 25. in der Durchgangsnote von Pro Football Focus. Er sah in Spielen regelrecht gewaschen aus, drückte den Ball selten tief oder machte Würfe in enge Fenster. Laut NFL Next Gen Stats betrug Roethlisbergers durchschnittliche Wurfzeit in dieser Saison 2,3 Sekunden – die schnellste Zeit in der Liga. Das ist an sich kein Problem, aber diese Saison hat bestätigt, dass der alte Roethlisberger, der früher in der Tasche wartete, um große Spiele zu machen, sowie derjenige, der einst mit Le'Veon Bell und Antonio Brown die beste Offensive der Liga leitete – ist längst vorbei.



Roethlisberger hat in der nächsten Saison einen Cap-Hit von 41 Millionen US-Dollar, und viele Steelers-Fans streben wahrscheinlich danach, dass er in den Ruhestand geht, damit das Team dieses Geld anderweitig verwenden kann. Roethlisberger hat schon früher offen angedeutet, in den Ruhestand zu gehen, auch erst vor wenigen Wochen, als er sagte Wenn ich nicht gut genug Fußball spiele, muss ich auflegen. Im Januar 2017, nachdem die Steelers im AFC-Meisterschaftsspiel gegen die Patriots verloren hatten, sagte er würde alle Optionen dieser Nebensaison in Betracht ziehen. Im Oktober desselben Jahres, nach einem Fünf-Interception-Spiel, sagte , Vielleicht habe ich es nicht mehr.

Sollte Roethlisberger ausscheiden, gibt es keinen klaren Weg, einen Ersatz zu finden. Backup-Mason Rudolph zeigte, dass er während eines längeren Aufenthaltes im Zentrum der letzten Saison mit ziemlicher Sicherheit keine langfristige Antwort ist, und Pittsburgh wird mit dem 24. Die Steelers haben nicht annähernd genug, um für Deshaun Watson zu handeln (denken Sie nicht einmal daran), und das lässt Quarterbacks wie Sam Darnold von Jets oder Carson Wentz von Eagles als Rekultivierungsprojekte übrig. Wenn Steelers-Fans auf einen hochentwickelten Rookie in der ersten Runde hoffen, müssen sie wahrscheinlich bis 2022 warten. Aber das ist vielleicht kein so schlechter Weg für ein Franchise, das über seine langfristige Zukunft nachdenken muss Sowieso.

Mit oder ohne Roethlisberger wird die Offensive in dieser Nebensaison wahrscheinlich grundlegend überarbeitet. Offensivkoordinator Randy Fichtner, dessen mangelhafte Spielskripte ihm den Zorn der Steelers-Fans eingebracht haben, wird möglicherweise nicht ins Team zurückkehren. Fichtner ist seit 2007 bei der Franchise als Wide Receiver und Quarterbacks Coach und wurde 2018 zum Offensive Coordinator befördert. Pittsburgh beendete diese Saison als 22. offensive DVOA , einschließlich 30. in Eile – etwas, das für dieses Franchise schwer vorstellbar ist. Beim Sieg der Steelers in Woche 16 gegen die Colts rief Indys Verteidigung Pittsburghs Spielzüge in der ersten Hälfte aus. Erst in der zweiten Hälfte, als Roethlisberger von Fichtners Plan abwich und begann, selbst in einer No-Huddle-Offensive Plays zu nennen, wurden die Steelers endlich lebendig.

Unterdessen sind die wichtigsten Offensivspieler von JuJu Smith-Schuster, Runningback James Conner und Tackle Alejandro Villanueva uneingeschränkte Free Agents. Smith-Schuster, der in drei Jahren seinen Ruf als lebenslustigen Hauch frischer Luft sauer in den eines TikTok-tanzender Angeber Er wird nach dem Auftauchen von Diontae Johnson und Chase Claypool wahrscheinlich kein Zuhause bei den Steelers haben. Obwohl Smith-Schuster in dieser Saison neun Touchdowns verzeichnete, ein Karrierehoch, hatte er nur 831 Yards und konnte kein Star-Wideout werden, was mit 1.426 Yards im Jahr 2018 unvermeidlich schien. Conner hatte auch ein schlechtes Jahr und verzeichnete 721 Rushing Yards und sechs Touchdowns in einer weiteren verletzungsgeplagten Kampagne. Aber das Produkt der University of Pittsburgh ist ein Lokalmatador, der von niemand anderem einen großen Auftrag erhalten sollte – es wäre leicht zu sehen, dass die Steelers ihn behalten. Villanueva, der 2017 und 2018 den Pro Bowl erreichte, wird auch seinen Deal auslaufen sehen.

Defensiv ist Bud Dupree der größte Name, der Free Agency trifft. Der Edge-Rusher im sechsten Jahr trat diese Saison auf dem Franchise-Tag an, und als er in Woche 12 einen Kreuzbandriss erlitt, veränderte dies die gesamte Verteidigung der Steelers – und letztendlich ihre Saison. Spielen gegenüber von T.J. Watt, Dupree verzeichnete in 11 Spielen acht Sacks und 15 QB-Hits. Es ist wahrscheinlich, dass er eine zu große Sache in der freien Vertretung befehligt, als dass die Steelers ihn zurückbringen könnten. Der Rookie der dritten Runde, Alex Highsmith, ist in dieser Saison für Dupree eingesprungen, und es wäre nicht überraschend, wenn die Steelers mit ihm vorankommen und Dupree laufen lassen.

Die freie Agentur wird dem Franchise schwere Entscheidungen bringen. Die Steelers sind projiziert 21 Millionen US-Dollar betragen Über die Obergrenze im Jahr 2021, was bedeutet, dass sie fast keinen Spielraum haben, um diesen Kader zu stärken (auch hier wäre der Rücktritt von Roethlisberger wahrscheinlich gut für das Franchise). Nur fünf Teams haben eine größere prognostizierte Kappenzahl als Pittsburgh in der nächsten Saison.

Die Steelers haben einen langen Weg vor sich, und sie sind sich nicht einmal sicher, wer mit der Umrüstung des Kaders beauftragt wird. Der langjährige General Manager Kevin Colbert, der von 2000 bis 2010 Direktor des Fußballbetriebs war, bevor er den GM-Titel annahm, wird seinen Vertrag nach dem NFL-Entwurf 2021 auslaufen sehen. Die Löwen haben angeblich gewesen versucht, Colbert nach Detroit zu locken, obwohl unklar ist, ob er Interesse an diesem Job oder sogar daran hätte, das Team zu verlassen, mit dem er seit zwei Jahrzehnten zusammenarbeitet.

Vielleicht kommt Roethlisberger zurück, Colbert bleibt in Pittsburgh, und die Steelers werden – wie so viele Teams – einen Weg finden, ihre verschiedenen Gehaltsverpflichtungen in der freien Hand zu unterlegen. Aber bei der Art und Weise, wie das Team diese Saison abgeschlossen hat, lohnt es sich, eine letzte Frage zu stellen: Was wäre der Sinn? Nach der Playoff-Niederlage am Sonntag sieht es so aus, als müssten die Steelers eine neue Ära beginnen.

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