Die Free-Agent-Klasse der Giants 2016 war historisch großartig

Als Jerry Reese, General Manager von Giants, im vergangenen März anfing, Geld auszuschütten, als wäre er ein Ölbaron, stanken seine Entscheidungen nach Verzweiflung. Nach einer Saison 2015, in der New York die Playoffs verpasst hatte – das vierte Jahr in Folge, in dem die Giants die Nachsaison nicht erreicht hatten und das dritte Mal in Folge, das sie mit sieben oder weniger Siegen beendet hatten – war Reeses Sitz glühend heiß, und seine Die jüngste Entwurfsgeschichte war so schlecht, dass selbst die Auswahl von Odell Beckham Jr. sie nicht retten konnte.

Also entschied sich Reese, etwas drastisches zu tun. Das Franchise gab unglaubliche 106,3 Millionen US-Dollar an garantiertem Geld für Free Agents aus, fast 32 Millionen US-Dollar mehr als sein nächster Konkurrent. Fast das gesamte Geld ging an drei Spieler, von denen die Giants glaubten, dass sie einer Einheit Leben einhauchen könnten, die einen peinlichen 30. Platz belegte Defensiv-DVOA der Fußball-Außenseiter 2015: Defensive End Olivier Vernon, Defensive Tackle Damon Harrison und Cornerback Janoris Jenkins. Jeder ging für den Aufkleberpreis und unterschrieb Angebote, die anfangs wahrscheinlich Futter für Horrorgeschichten der freien Agenturen zu liefern schienen.

Harrison war während seiner letzten vierjährigen Tätigkeit bei den Jets lange Zeit ein Objekt der Zuneigung zu Fußball-Nerds gewesen. Zusammen mit einem Top-Five-NFL-Spitznamen – dieser Mann heißt Snacks – Harrison war eine integrale Defensivpräsenz, auch wenn er das Statistikblatt nicht vollgestopft hat. Obwohl er als Passrusher begrenzt war (1,5 Säcke in vier Jahren), war er ein Monster gegen den Lauf. Diese Spieler werden tendenziell unterbewertet; Harrison war alles andere als nachdem er einen Fünfjahresvertrag über 46,3 Millionen US-Dollar und 24 Millionen US-Dollar garantiert hatte.



Jenkins hingegen war von 2012 bis 2015 bei den Rams spektakulär – im Guten wie im Schlechten. Er hat 10 Interceptions aufgezeichnet und fünf Pick-Sixes während seiner Zeit in St. Louis, aber seine Tendenz, nach Picks zu jagen, führte zu vielen brutalen Fehlschüssen und riesigen Gewinnen. Trotz seines Jekyll- und Hyde-Acts übergaben ihm die Giants einen Fünfjahresvertrag über 62,5 Millionen US-Dollar mit 28,8 Millionen US-Dollar an Garantien, die sechsthöchste Summe in der Liga unter den Cornerbacks.

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Für die meisten Teams wäre das die Blockbuster-Unterzeichnung der Nebensaison gewesen, aber die Giants waren noch nicht fertig. In der zweiten Hälfte der Kampagne 2015 war Vernon der produktivste Edge-Rusher in der gesamten NFL; Als Mitglied der Dolphins erzielte er laut Pro Football Focus in den letzten acht Wochen einen verblüffenden 64-Pass-Druck. Es war ein Ausmaß der Zerstörung, das er in der Vergangenheit noch nie erreicht hatte, aber das hielt die Giants nicht davon ab, den höchsten Dollar zu zahlen, um ihn zu landen. Reese gab Vernon einen Fünfjahresvertrag über 85 Millionen US-Dollar mit Garantien in Höhe von 52,5 Millionen US-Dollar – der zweithöchste unter den defensiven Enden und fast 700.000 US-Dollar mehr als J.J. Watt von den Texanern erhalten.

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Als die Schritte angekündigt wurden, war es schwer vorstellbar, dass das Trio die gerade unterzeichneten Verträge übertraf, normalerweise ein Hinweis darauf, dass das Risiko die Belohnung übertraf. Doch während die Giants ins Wanken geraten, hat Reese seine Zukunft mit einer Reihe gefährlicher Niederflur-Moves aufs Spiel gesetzt, die potenziell katastrophale Folgen hatten.

Erraten Sie, was? Es hat verdammt noch mal funktioniert.

Hinter einer erstickenden Verteidigung gewann New York neun der letzten elf Spiele, ging mit 11:5 und sicherte sich einen NFC-Wildcard-Platz. Die Giants wurden von einer Einheit, die den Boden des Fasses kratzte, zu einer, die zu den besten der Liga gehört. Ein Jahr nach dem 30. Platz in der Verteidigung (27,6 Punkte pro Spiel) wurde New York Zweiter (17,8), und sein Sprung in der defensiven DVOA – von Platz 30 auf Platz 2 – ist laut der größte Sprung in der Geschichte der Statistik Football Outsiders-Gründer Aaron Schatz. Zu Beginn der Playoffs haben die Giants die beste verbleibende Einheit im Feld, insbesondere da den Seahawks der Star-Safety Earl Thomas fehlt (der mit einem gebrochenen Bein ausfällt).

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Es gibt zahlreiche Faktoren, die einen solchen Sprung möglich gemacht haben. Nachdem er in seiner Rookie-Saison 2015 wie einer der schlechtesten Safeties in der NFL gespielt hat, hat Landon Collins eine legitime Chance, die Ehre zum Defensive Player of the Year zu gewinnen. Erstrundenspieler Eli Apple und der 2014 verpflichtete Dominique Rodgers-Cromartie haben dazu beigetragen, die vielleicht beste Gruppe von Cornerbacks der Liga diesseits von Denver abzurunden. Und dann gibt es da noch Reeses hochpreisiges Trio von 2016-Neuzugängen, die eine entscheidende Rolle bei einer das Franchise verändernden Wende gespielt haben.

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Jenkins lieferte die beste Saison seiner Karriere ab und erreichte seinen Höhepunkt mit einer landesweit im Fernsehen übertragenen Erstickung von Dez Bryant in der 10-7-Verärgerung der Cowboys der Giants in Woche 14. Harrison wurde genauso wie als Run-Stuffing-Lösung beworben. Eine Saison nachdem New York 4,4 Yards pro Carry zugelassen hatte, ließ es 2016 3,6 Yards pro Rush zu, gleichauf mit der zweitbesten Marke in der Liga. Vernon stand vor der schwierigsten Aufgabe, seinem lukrativen Geschäft gerecht zu werden; irgendwie hat er es geschafft. Der 6-Fuß-2, 275-Pfünder zählte 8,5 Säcke in der Saison, und diese Summe spiegelt nicht seinen Gesamteindruck als Pass-Rusher und die beträchtliche Arbeit wider, die er gegen den Lauf geleistet hat.

Das defensive Makeover der Giants – und die Hand, die alle drei Neulinge bei der Gestaltung hatten – stellt eine perfekte Free-Agency-Strategie dar, wie sie die Liga selten gesehen hat. Wenn Gruppen wie die 2011 Dream Team Eagles als warnende Geschichten über übermäßige Ausgaben dienen, dann ist das, was die Giants in diesem Frühjahr getan haben, ein Symbol der Möglichkeit. Wenn man am Sonntag in New Yorks Wildcard-Match in Green Bay einsteigt, ist es eine Überlegung wert: Ist dies die beste Free-Agent-Klasse, die die Liga je hatte?

Alle Diskussionen über die Triumphe der freien Agentur beginnen in der Regel mit den besten Einzelschritten, die gemacht wurden, seit das aktuelle System das vorherige Plan B-Format für freie Agenturen nach a ersetzt hat Urteil des Bundesgerichts im Jahr 1992. Meistens sind die besten Klassen Erweiterungen dieser Neuverpflichtungen.

Reggie White wird oft als Inbegriff des ultimativen Preises der freien Agentur angesehen, mit seinem Wechsel von den Eagles zu den Packers im Jahr 1993, der die Hierarchie der Liga aufrüttelte. An diesem Punkt ist es jedoch unmöglich zu argumentieren, dass Drew Brees, der 2006 zu den Heiligen ging, und Peyton Manning, der 2012 nach Denver verschiffte, nicht die wichtigsten Free-Agent-Unterzeichnungen aller Zeiten sind.

Als sie 2006 Brees und Cheftrainer Sean Payton hinzufügten, stiegen die Saints vom 31. in der Offensive (14,7 Punkte pro Spiel) auf den fünften (25,8), mit einem großen Sprung auch in der offensiven DVOA (25. auf den achten Platz). Keine Unterzeichnung hat je mehr dazu beigetragen, die langfristige Entwicklung eines Franchiseunternehmens zu verändern; New Orleans ging von 3-13 auf 10-6 und einen Playoff-Platz in seiner ersten Kampagne mit Brees. Die Broncos waren ein (Überraschungs-)Playoff-Team im Jahr, bevor Manning in die Stadt kam, aber in seiner ersten Saison stiegen sie vom 25. in der Offensive (19,3 Punkte pro Spiel) auf den zweiten (30,1) und vom 23. auf den zweiten in der DVOA.

In gewisser Weise ist es jedoch unfair, Brees und Manning in dieses Gespräch einzubeziehen. Sie sind die einzigen zwei seismischen Quarterback-Neuverpflichtungen aller Zeiten, und indem sie den Teint ihrer Teams im Alleingang ändern, trifft keiner der Fragen, die wir versuchen, den Kern zu beantworten. (Die Unterzeichnung von Rich Gannon durch die Raiders 1999 passt ebenfalls in diese Kategorie.) Beim Durchstöbern der letzten 20 Jahre der Free-Agent-Geschichte landete ich auf drei Gruppen, die den klassenweiten Kriterien entsprechen. Zwei stammen aus der ersten Handvoll Staffeln der Free-Agent-Ära und bieten einige der größten Spritzer der letzten Jahrzehnte. Im Jahr 1996 landeten die Panthers (und GM Bill Polian) mit Quarterback Steve Beuerlein, Cornerback Eric Davis, Tight End Wesley Walls und Pass Rusher Kevin Greene einen Monster Haul. Auch ohne auf die Wirkung von Beuerlein einzugehen, war die Produktion, die Carolina von dieser Crew bekam, erstaunlich. Greene beendete mit einem Liga-führenden 14,5 Säcke. Walls machte 61 Fänge für 713 Yards mit 10 Scores auf seinem Weg zum All-Pro der zweiten Mannschaft, und Davis verdiente sich eine Reise in den Pro Bowl. Ein Jahr nach der Gründung des Franchise gingen die Panthers 12-4 und verloren im NFC-Titelspiel gegen Brett Favre’s Packers.

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Dass die 49ers von 1994 das übertreffen können, spricht dafür, wie lächerlich ihre Free-Agent-Klasse war. San Francisco fügte drei neue Starter in die ersten sieben hinzu: den ehemaligen Chargers-Linebacker Gary Plummer, den Hall of Fame-Pass-Rusher Rickey Jackson und den Linebacker Ken Norton. Dann unterzeichneten die Niners Deion Sanders. Die Kampagne der Prime Time von 1994, die durch den diesjährigen MLB-Streik ermöglicht wurde, scheint immer noch nicht real zu sein. In 12 Starts holte er sechs Pässe ab (acht einschließlich der Playoffs) und gab drei davon für Touchdowns zurück. Insgesamt ging San Francisco vom 19. auf den siebten Platz in der DVOA-Passverteidigung, und das machte den Unterschied, als das Team zu einem Super Bowl-Spiel gegen die Chargers fuhr.

Beide Klassen waren wahrscheinlich die besten – von oben bis unten – in der Geschichte der freien Agentur, bevor die Broncos 2014 ihren absurden Kaufrausch unternahmen. Wenn man sich die Giants dieser Saison ansieht, ist es schwer, nicht an John Elways Tour de Force von . zu denken dieses Jahr. Denver landete DeMarcus Ware (geschnitten von Dallas), Aqib Talib (nach seinem kurzen Aufenthalt in Neuengland) und T.J. Ward (Flucht aus dem Ödland von Cleveland). Als ob das nicht genug wäre, unterzeichneten die Broncos auch Emmanuel Sanders zu einem Dreijahresvertrag über 15 Millionen US-Dollar, der für das Franchise im Nachhinein unglaublich großartig war. Denver verlor in dieser Saison in der Divisionsrunde, bevor er ein Jahr später den Super Bowl gewann.

Die Giants hoffen, dass ein ähnliches Rezept zu einem ähnlichen Ergebnis führen kann. Die Broncos nutzten die freie Agentur, um das interne Talent mit einer Sammlung von Teilen zu ergänzen, die ihre Verteidigung von einer soliden Gruppe zu einer machen könnten, die einen Kader für eine Meisterschaft tragen kann. Die Blaupause von New York ist ein bisschen anders, aber die Parallelen sind frappierend. Aufgrund der Fähigkeiten, die diese New Yorker Einheit auf allen Ebenen hat, ist sie gleichermaßen geschickt darin, den Lauf und den Pass zu stoppen, und sie kann letzteres auch dann erreichen, wenn ihre Pass-Rush-Motoren nicht zünden. Mit Aaron Rodgers, der jede Verteidigung in seinem Weg entzündet, wird das am Sonntag getestet. Aber jetzt, wenn Rodgers ist Drogon , dann könnte die Verteidigung der Giants die White Walkers sein.

Da Eli Manning und Beckham in der Lage sind, sich jederzeit für eine Punktzahl zu verbinden, haben diese Giants mehr Feuerkraft, als die Broncos von 2015 aufbringen könnten, aber die Verteidigung muss sie tragen, wenn sie den Super Bowl gewinnen wollen. Die New Yorker Gruppe hat sich innerhalb eines Jahres von einer der schlechtesten der Liga zu einer der besten entwickelt. Ob diese Free-Agent-Klasse tatsächlich die beste in der NFL-Geschichte ist, bleibt abzuwarten, aber die Tatsache, dass sie in der Diskussion steht, sagt viel darüber aus, wie die Giants zu einer legitimen Playoff-Bedrohung wurden.

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